קופסאת הקסמים של Boxee Box by D-Link!

חברת Boxee Box הישראלית חברה ל-D-Link, קבלו את ה-BOXEE BOX.

7:00
  /  
11.11.2010
  
מאת: עפר לאור
הקדמה

הקדמה

את BOXEE כאמור אנחנו מכירים כבר מזה שנים, תחילה כחברה שהתחילה את המהפכה החברתית בתחום הטלויזיה המקוונת ומאוחר יותר בתור זאת שחטפה על הראש מגופי התוכן הגדולים בארה"ב שטרם הצליחו להפנים את המשמעויות של האינטרנט. כיום אנחנו רואים את המהפכה השלישית של החברה שהצליחה להקדים את כולם ולהציג בעצם מכשיר שלא היה כמותו בעבר.

ה-Boxee Box by D-Link הוא הכלאה בין מחשב סלוני לקולנוע ביתי לבין מזרימדיה Streamer עם עיצוב מהפכני לא פחות מהתוכן שלו. 

תוכנת BOXEE החלה כספין-אוף של XBMC, תוכנת קוד פתוח של ממשק חכם וחדשני לקולנוע ביתי. על בסיס XBMC החברה שילבה בין מהפכת החברתיות, התוכן המקוון ובהזרמת מדיה ביחד עם התוכן הביתי. סוף סוף מותר לספר שהמשכשיר כולל את ה- CE4100 החדשני של אינטל, עליו גם מבוסס מכשיר ה-Google TV. 

דברים רבים חולקים שני מוצרים אלה ובראשם הדפדפן WebKit שנמצא בגרעין של שניהם (בניגוד מ-Mozilla שנמצא בגרעין תוכנת ה-PC).

 

תפיסת העולם של המוצרים מאוד שונה. גוגל מאפשרת מעבר של וידאו מהממיר הקיים (כרגע רק ממיר אחד בעולם נתמך) דרך HDMI Passthrough עם דפדפן שמולבש מעל הטלויזיה, מאפשר גלישה, צפיה ונתונים על גבי התמונה בנוסף לאפשרות לצפות בתכנים מקוונים חינמיים.

BOXEE מוותרת לחלוטין על טלויזיה חיה ומתכוננת כבר עכשיו למהפכת התוכן המקוון. התכנים ש-BOXEE יודעת לספק הם כמעט כל דבר שיש במחשב. הסיבה לכך היא מימוש הדפדפן שכולל flash 10.1. זה מימוש מושלם, כולל האצת וידאו, שמאפשר למכשיר לחיות בתור מזרימדיה או בתור HTPC, לפי החשק שלו בכל רגע נתון.


גרסא מוקדמת של הפלטפורמה מלפני כ-18 חודשים

המסע לא היה קל, בהתחלה נעשה שימוש בארכיטקטורת Tegra של חברת NVidia. עם הזמן התבררו המגבלות של הפלטפורמה ובוקסי עברה ביחד עם גוגל ל CE4100 של אינטל. בוקסי מפתחים את התוכנה, D-Link על החומרה וההפצה – כל חברה עושה את המומחיות שלה.

החומרה מאיצה פיענוח של כמעט כל דבר, עם מעבד חזק ביחס למכשירים מהסדר גודל הזה, מה שמאפשר הרצה של תכנים כולל 1080P עד קצבים גבוהים למדי. 

התוכנה התרחקה כברת דרך מאחותה הגדולה מה-Mac וה-PC. החוויה בהן היתה "גיקית" במהותה ויותר מכוונת לשימוש של אדם בודד (זה בד"כ המצב מול מחשב), בעוד שה-BOXEE BOX מיועד לשימוש על ידי מספר אנשים באותה סביבה, עם ממשק פשוט בהרבה שילד יכול ללמוד בקלות רבה יותר.

BOXEE עושה כאן צעדים משמעותיים לעבור למיינסטרים עם ממשק פשוט בהרבה, כזה שלא דורש יום לימודים ארוך בכדי להשתלט עליו.

הרי לכם וידאו ה-Unboxing שלנו (צולם ונערך על ידי האייפון 4):

המכשיר


מי ימצמץ ראשון, הלוגו של BOXEE או הבן שלי

המכשיר נראה יפה בדיוק כמו בתמונות או ב-CES. הוא חסר סימטריות לחלוטין, דבר שהוא מאוד לא אופייני לתחום הזה של קופסאות ברזל ופלסטיק שחורות או כסופות. בחלקו העליון יש כפתור ON/OFF שקוע, בקדמתו הסמל זוהר בירוק של BOXEE, אשר מכהה בעת ניגון תכנים ויודע גם לשנות את הצבעים לעיתים.

גודלו ותפיסת העולם מאחוריו אינם משאירים מקום לדיסק קשיח, כך שהוא יותר מיועד לצפיה בתכנים מהרשת הפרטית שלכם או מהאינטרנט על פני ניגון מדיסק פנימי.


מחבר ה-SD בפעולה

מאחור מספר החיבורים מינימלי למדי. בחלקו הימני יש פתח לכרטיס SD לצפיה בסרטי וידאו HD ביתיים, או בתמונות סטילס (ניתן גם להשתמש בחיבור USB לצורך זה). למכשיר יש חיבור רשת WIFI 802.11N אלחוטי, וכן רשת Ethernet 10/100M, שני חיבורי USB, חיבורי אודיו אנלוגיים ודיגיטלי וכמובן מחבר HDMI לאודיו ולוידאו.

המטרה של המכשיר היא לגרום לכם לצפות בתוכן ב-Streaming ללא צורך לדעת ממש מהיכן התוכן מגיע. כלומר, אתם יכולים לדעת ולבחור, זה פשוט כבר לא כל כך משנה…

בארה"ב כמעט כל תוכן מעניין שמשודר בכבלים ובלויין זמין ברמה כזו או אחרת, באיכויות שונות באינטרנט לצפיה. זה יכול להיות HULU, או שירות וידאו בסרטים (Amazon או Netflix הן המובילות). זה זמין באתרי הרשתות שמשדרות וזה לרוב כבר ניתן לצפיה מאחד מהמקורות הללו עם מעט עיכוב ביחס לשידור המקורי (לעיתים אפילו למחרת), מעט פרסומות – ובאיכות סבירה למדי.

כשאני מדבר על איכות, כמובן שאנחנו מדברים על הזרמת מדיה, כך שרוב התוכן ינוע מבינוני (YouTube) לאיכותי. זה לא נדיר לראות תכני HD משודרים בקצבי 2-4Mbps (לשם השוואה, yes משדרים בין 8-10Mbps את תכני ה-HD שלהם). לכן, החלק השני של ה-BOXEE BOX מורכב מתמיכה בתכנים המקומיים שלנו. תכנים אלה נסרקים ברקע, והמכשיר משתמש בזיכרון ה-Flash שלו בכדי לאגור את הנתונים ומייצר לנו תקצירים, תמונות ודירוגים.

בדיקה מקרוב

השלט

 

השלט של BOXEE BOX הוא לא רק הברקה תכנונית ועיצובית, הוא גם בהחלט אחד ההשגים של המכשיר – לראשונה יש כאן מקלדת בסלון שאני אישית יכול לחיות איתה. אני מתפלא על אנשים שמכניסים HTPC הביתה לא בגלל שהמכשיר מסרבל להם את החיים, אלא שפשוט אני לא מצליח להבין כיצד הם מסוגלים להסתדר עם מקלדת אלחוטית… מול המסך זה המקום שאני רוצה לשמור הכי רחוק מהמקלדת ומהעכבר. אם הייתי רוצה מקלדת ועכבר, הייתי מביא את הלפטופ שלי אל מול המסך.

הרעיון של המקלדת של ה-BOXEE BOX היא שאת הניווט הרגיל ניתן לעשות עם ה-D PAD שלהם, ועל ידי שימוש במספר כפתורים מוגבל מאוד (Play ו-Menu), ניתן לתפעל את כל השאר. לא תמיד  זה נוח כל כך, פעולות כגון Trickplay דורשות לעיתים הבנה שהחיצים משמשים ליותר ממטרה אחת, אבל לאחר זמן מה קל לזכור ולהשתמש ברעיון הזה.

מצידו השני של השלט נמצאת מקלדת QWERTY מלאה. הקליק של הכפתורים שמיש ונוח (למעט מקש הרווח אשר מרגיש מעט מוזר ולעיתים יש תחושה שלחצת כאילו פעמיים עליו בגלל רוחבו). הכפתורים אינם מזעריים כמו אלה של מכשירים סלולריים ולכל כפתור יש מרווח בריא סביבו. כאשר אוחזים את המקלדת לרוחבה, יש מקום ברור שבו אין כפתורים מהצד השני ולכן מספר הטעויות שעשיתי על ידי לחיצה משני צידי השלט היו מינימליות (אם כי היו מקרים כאלה). 

לא הכל טוב בשלט, במצב השליטה הרגיל שלו, קשה לעיתים להזכר מה חלקו הקדמי של השלט ולא פעם מצאתי את עצמי מנסה לנווט כשהשלט מוחזק הפוך. השלט משתמש באותות RF ולכן אין כרגע דרך להחליף אותו עם שלט IR חכם כלשהו. בעיה נוספת היא שאין תאורה אחורית כלל בשלט והוא אינו זוהר בחושך, מה שהפריע לי להשתמש בו (במיוחד במקלדת) כאשר הסלון היה חשוך. אין מה לעשות צריך להקריב בשביל להיות יפים. כדאי גם לציין שיש לשלט בטריה לא סטנדרטית (דומה לבטריה של שעון, לא AA) מה שטיפה מפריע כי זה לא בדיוק משהו שיש בכל בית.

הגדרות

המכשיר קל למדי להגדרה ולחיבור למערכת. מתחילים בחיבור לרשת הביתית 10/100. ניתן גם להתחבר לרשת אלחוטית N, אך כדאי לזכור שחיבור ethernet יציב יותר ואמין יותר לצפיה בתכנים, בעיקר ב-HD.

חיבור HDMI למסך וניתן להדליק את המכשיר.

 

 מסך ההגדרות:

 

ההגדרות פשוטות למדי למי שטיפה מבין ולמי שלא – המכשיר שואל מספר שאלות מנחות כשהוא עולה לראשונה, כך שאין יותר מדי מה לדאוג.

נחמד לגלות שיש כאן פיצרים מתקדמים ביותר שבמזרימדיות רבות עדיין לא הפנימו את חשיבותם: Test Patterns, טיפול ב-Overscan, ו-Auto Frame Rate.

תכנים מקוונים

 

היתרון של ה-BOXEE BOX הוא בתכנים המקוונים שלו. אלה יכולים להופיע בכמה מקומות :

  • בסדרות
  • בסרטים
  • בחיפוש
  • באפליקציות

כאשר בוחרים בסדרות ניתן לדפדף בין סדרות לפי העדפות שונות, כגון פופולריות, עידכון אחרון וכו´. בסדרות וסרטים ניתן לחתוך לפי ז´אנר או לפי מיקום (עם העדפה של תכנים ממאגרי התוכן המקומיים).

המכשיר בונה לכל תוכנית Thumbnail ותקציר שאותו הוא מוצא מהאינטרנט (Jukebox אינטרקטיבי). נתונים אלה מתעדכנים מהרשת כל הזמן, אך בגלל שאינם נאגרים, לעיתים חלק מהתקצירים או התמונות מתעכבים ולא מופיעים מיד על המסך.

 

ניתן להגדיר את השיתופים המקומיים דרך התפריטים. יש עוד אופציות רבות מדי בכדי לסקור, אבל ראוי לציון המחסור של ממשק עברי כרגע. לאחר ההגדרת השיתופים ברשת המכשיר סורק אותם ברקע. על ידי שימוש בשמות קבצים ומאפיינים נוספים, ה-BOXEE BOX מסוגל למשוך את המידע על כל סרט ופרק בסדרה ולתת לנו רשימה מסודרת של התכנים שלנו בבית. 

הסריקה נעשית ברקע, מה שעלול לבלבל אנשים שבדיוק הכניסו אותו לרשת שלהם או מי שבדיוק הוסיף קובץ כלשהו ועדיין לא רואה אותו ברשימות. במקרים כאלה ניתן גם לגשת לתכנים ישירות דרך סייר ספריות פשוט.

הממשק נחמד מאוד למכשיר מסוג זה. אפשר לראות את ההשפעה של Google TV על התפיסה של BOXEE באפיון התוכנה. המכשיר מאפשר לנו ליצור "ערוצים" על ידי ערוצי תוכן אמיתיים (כגון HULU, Comedy Central, BBC וכו´) לפי ז´אנר, או זמינות.

אלה חתכים נוחים יותר מאשר גרסאת ה-PC של BOXEE. לאחר הגדרה ראשונית, די פשוט יהיה גם למי שאינו מבין במחשבים לצפות בתוכן שלו.

 

כאשר בוחרים בתוכנית או סרט, המכשיר יציג את רשימת המקורות שמהן ניתן לצפות בתוכן זה. מכיוון שאני נמצא גאוגרפית מחוץ לארה"ב, מרבית התכנים אינם זמינים לי (ללא שימוש ב-VPN). בארה"ב ניתן לראות בהפרש זעום כמעט כל תוכן שזמין ב-Mainstream באופן חינמי על ידי אתרים מבוססי פרסומות. הפרסומות מתנגנות ביחד עם התוכן, שזה דבר מדהים למדי.

 

איך זה מתבצע? 99% מאתרי התוכן נעזרים בפלאש, הדפדפן עולה ומאפשר לעשות זום לוידאו. ההבדל בין מחשב לבין דפדפן BOXEE box הוא מינורי, מה שיקשה על ספקי תוכן לחסום אותו בהמשך (הסכמי התוכן מרמזים שגם לא יהיה בכך צורך כנראה).

מדהים לא פחות הוא שניתן להלביש גם על תכנים שמוזרמים לנו באופן חי תרגום. למערכת יש אפשרות למשוך לפי הצורך תרגומים מאתר OpenSubtitles.org אשר לצערינו אינו כולל הרבה תכנים בעברית. ניסיתי עם פרק של SGU וזה נוח מאוד. בוחרים בעברית וזה מתחיל להיות מוצג. הבעיה היא מחסור בתרגומים ב-OpenSubtitles.org ואמינות גרועה של האתר הזה. נקווה שהחברה תאפשר גם תרגום אוטומטי בחסות אחד מהאתרים שעוסקים בכך, אולי בתמורה להצגת פרסומות בעת ההורדה.

כאמור לא תמיד הכל עובד כראוי. לעיתים הדפדפן מתעכב, לא עושה זום או מפספס, אבל בסך הכל אלה חבלי לידה צפויים למוצר כל כך שונה מהתפיסה של מכשירים אחרים.

 

ניתן לסמן תכנים לצפיה מאוחר יותר בכל שלב. אם נפסיק באמצע, ניתן יהיה גם להמשיך מהמקום שהפסקנו. אופציות נוספות הן שינוי פרטי התוכנית, הוספה לתכנים האהובים עלי או לשתף את התוכן עם חברים שלי דרך הרשתות החברתיות.

כמה אנשים בבית אחד

 

הסרטים של הילדים שלי לא נורא מענינים אותי אישית ויש להניח שהסדרות שאני צופה והתכנים שאני רואה אינם מתאימים לגילם. אחד הדברים היפים כאן הוא שלכל משתמש BOXEE ניתן לייצר משתמש נפרד. כך כל אחד שרוצה בכך יכול להגדיר הגדרות שונות, שיתופים מעט שונים ואופי שונה. 

האופי הזה עובר איתכם אם אתם הולכים לביתו של מישהו אחר עם מכשיר או כמה מכשירים בבית. למשתמשים יש אפשרות לססמא, אבל הוא גם יודע לזכור סיסמא. כפתור הכיבוי הגרפי של המכשיר (לא הפיזי) הוא זה שמאפשר לעשות Logout ו-Login לפי הצורך.

חברתיות ודפדוף

 

ל-BOXEE BOX בעצם יש רק תחרות אחת והיא Google TV. לעומתו, Apple TV זה מודל שונה לחלוטין שבו אתה משלם לתוכן שאתה שוכר לזמן קצוב. בקיצור, זהו סוג חדש ומעניין של ממיר כבלים (אם מתייחסים לאפל בתור ספק השירות הזה). מכשירים כגון ROKU משתמשים במודלים זהים, תוך שימוש ב-Netflix, +Hulu ו-Amazon כספקי התוכן והשירות.

כאן מדובר על מכשיר שאמור לפתוח בראש ובראשונה את עולם הטלויזיה המקוונת לפניך, בראש ובראשונה לנצל את התכנים שיש לך עליהן זכויות חינמיות לעשות בהן שימוש ובהמשך לזרום גם לעולם ההזרמה דרך מנויים.

הדבר הראשון שאנשים חושבים כשהם מדברים על מכשיר שבאמת מזרים את המדיה ישירות מהרשת במקום לעבור דרך מאגר מקומי (מחשב או NAS) זה שאפשר לגלוש על המכשיר או להשתתף בדיונים על התוכן שלפניכם. זו התזה שגוגל כנראה בדיוק תעשה עם Google TV – הוספת מידע על גבי המסך אודות התכנים, אפשרות חיפוש וגלישה ב-Picture In Picture ואולי אפילו אפשרויות חברתיות (אם כי לא הוכרזו כאלה).

 

כאשר אני חושב על סיטואציה שבו אני צופה עם הבת שלי בתוכן כלשהו, אני מתקשה להבין כיצד אני אהיה מסוגל לצפות בתוכן כאשר היא שולחת הודעות לחברותיה ב-Facebook (לרוב הודעות "מתגעגעת כל כך" ו "אוהבת אתכן") או לבן שלי שעושה Twitter לחבריו. אני מניח שעבור אשתי צפיה בטלויזיה עם הודעות מהחברים שלילא בדיוק ישמחו אותה. 

לכן, לכל אחד מאיתנו מול המסך יש לרוב סלולרי צמוד שמשמש כמכשיר לוואי הכרחי. עבורי בשביל עדכוני ה-RSS הישר לתוך הוריד וכן, לחיפושי IMDB על שחקן X או Y שמופיע לשניה על גבי המסך ונעלם שוב מבלי שנדע עוד על קיומו. לאשתי זה בדיקה אם המורה של הילדים שלחה הודעה חשובה וכו´.

 

האלמנט החברתי מציק ולא מועיל כשמדובר בתכנים של אנשים אחרים, ולכן מטריד שהם מופיעים לנו במסך המשותף.

ב-BOXEE BOX כרגע השיתוף הזה מתבטא בעיקר בכך שחברים יכולים להמליץ לנו תכנים לצפות בהם (מעמוד הבית של המכשיר) וכן אנחנו יכולים להמליץ לאחרים (שלאו דווקא משתמשים ב-BOXEE BOX) על תכנים שאנחנו צופים בהם או צפינו, ללא קשר בהיכן הם נצפו (אם כי הלינק ישותף במידה וזה אפשרי). איזור החיפוש של BOXEE BOX מאפשר שימוש במכשיר כדפדפן לכל דבר. ניתן להקליד בדפדפן הזה URL ואפשר לעשות חיפוש (המכשיר משתמש ב-BING לצרכי החיפוש שלו…).

טכני

האם רוחב הסרט מספיק לכל זה?

תכנים רבים מדי אינם זמינים לצופים שאינם נמצאים בארה"ב. מה זה אומר לגבי מי שמחוץ לארה"ב? או ש-BOXEE תגיע להסכמי תוכן עם גופים מקומיים, מה שנראה די בטוח לאור הפעילות שלהם עד כה, או שמשתמשים יאלצו לנסות ולעקוף את מגבלות ה-IP של ספקיות התוכן עד שאלה יבינו שהעולם לא מתחיל דרומה מקנדה ומסתיים צפונה ממקסיקו.

תכנים רבים שכן עבדו היו איכותיים והוזרמו בזריזות. אם אנחנו מסתכלים על וידאו, ערוצי תוכן אלטרנטיביים (כרגע גיקיים למדי, אך אותי מענינים) כגון Revision3 או Funny or die נראים נהדר. גם תכני HD (למשל geek brief) נראים חלקים ויפים ועולים בזריזות מפתיעה.

התשובה לשאלה הראשונה של הפרק היא: רוחב הסרט בישראל בעייתי ולכן יש סבירות לא קטנה שיהיו לכם המתנה כאשר המכשיר עושה Buffer מחדש, אך לא באופן מהותי שונה ממה שאנחנו חווים כיום במחשב שלנו. לי יש רשת מהירה למדי (30Mbps) אך בחלק משעות היום התכנים עולים לי לאט ולפעמים במהירות מפתיעה. שעות הבוקר עבדו לי נהדר עם תכנים מארה"ב ובערב היו בעיות קשות של תקיעות וגמגומים. אין כמו ביטוטיוב המתנה שהסרט יעשה buffer מלא ולכן במקרה כזה, התוכן לא יהיה ראוי לצפיה כלל.

מציאת התוכן

BOXEE עצמם די מומחים בלאפיין מה שמעניין אותנו וזה עוד פרמטר מעניין כאן. כאשר מדפדפים בין סדרות, ניתן לראות שהמכשיר מאפיין אותנו לפי סוג התוכן שזמין למכשיר וכן תכנים שאולי ראינו בעבר דרך אותו משתמש, וכך נבנה לה רשימת עדיפויות של סרטים (ובעיקר סדרות) אשר כנראה יעניינו אותנו. הבחירות שלו נכונות ולרוב קולעות בול, תכנים רבים ניתן לדפדף ולהגיע אליהם בקלות.

 

ניתן גם לסנן כל סוג תוכן (סרטים או סדרות) לפי ז´אנר. גם כאן זה עובד לא רע.

הסינון עובד כאמור, גם לפי אתר או ערוץ תוכן, כאשר במקומות שונים בעולם ניתן לראות שיש כבר ניצנים לא רעים של ספקי תוכן שהבינו לאן הרוח נושבת (ה-iBBC לדוגמא הוא חזק ביותר, ולמרות שעדיין מוגבל לאנגליה בלבד, השמועות מספרות שהרשת מתכננת לפתוח בחינם אותו לכל העולם כמעט).

 

סיור לפי שמות קבצים עובד גם כן די פשוט, כאשר ניתן למיין לפי תאריך הוספת תכנים או פשוט רשימת אלף-בית פשוטה. שני הפורמטים של הסריקה הן רשימת שמות אם אייקון ותקציר בצד או פשוט רשימת אייקונים פשוטה. 

שיטה נוספת היא על ידי איזור חיפוש אשר מרכז תוצאות חיפוש מהאינטרנט, הערוצים שזמינים וכמובן מהתכנים המקומיים שלנו.

 

כך פשוט אפשר להקליד את שם הסרט או הסדרה שמעניינת אתכם ולראות אותה מיד ללא צורך בסיור או חיפוש מיותרים. כאמור, הממשק מעניין אך יש להניח שהוא ישתנה וישתפר ככל שהמוצר יתבגר וכשיתחילו להתקבל תגובות מהקהל הרחב.


בסוף צפיה בתכנים באפליקציית FUNNY OR DIE צריך להחליט על גורל הוידאו

האפשרות האחרונה היא שימוש באפליקציות שהן בעצם סוג של דפי אינטרנט ייחודיים לטובת שימוש בטלויזיה במקום באתר. כך אתר או ספק תוכן יכול לאפיין את התכנים שלו ולהציג אותן בצורה שהוא רוצה במקום שהם יופיעו כאייקונים ברשימת הסדרות. אפליקציות רבות מתאימות כאן ואפילו קיימות מספר אפקליציות למקורות תוכן ישראלים.

Walla למשל נראה כלל לא רע, אם כי תכנים רבים דורשים רישום לאתר yes בכדי לוודא שאתם לקוחות של יס באמת. לחובבי המשרד הישראלי, ניתנת האפשרות לחשוף את התכנים הללו בפני חבריהם ב-yes. לרוע המזל, התכנים המעניינים של HOT דווקא אינם זמינים דרך אפליקציה יעודית.

ניסוי זריז הוכיח עד כמה פשוט למצוא ולצפות בתכנים מקוונים בטלויזיה. בחסמב"ה צפיתי תוך כשלוש דקות מהרגע שרציתי לראות את הסדרה הישר מאתר הוט.

תכנים מישראל

כאמור, כשמהכשיר מגיע, אין בו יותר מדי תכנים מישראל – בעיקר Walla (עם תכני YES), וחדשות ערוץ 2. הקלדת כתובת אתר (כגון yes.walla.co.il) בחיפוש ואם שם. כך גם עם אתר MAKO, האתר HOT (בתוך YNET). רק אתר נענע10 שמשתמש ב Windows Media Player לא נתמך.

הקלות שבה ראיתי את חסמב"ה באיכות סבירה במכשיר אומר שגם אם לא יהיו אפליקציות יעודיות, קל מאוד יהיה ליצור אפליקציה עם לינקים לאתרים הללו שתאפשר גישה ישירה אליהם ולתכנים שלהם.

המכשיר אינו מיועד לצפיה בשידורים לינארים, כלומר אין DTT. יתכן שבעתיד תהיה תמיכה כזו, אבל כרגע אין שום אינדיקציה שזה יקרה בעתיד.

איכות תמונה, פורמטים

תמיד מפתיע אותי כשאנשים שואלים אותי לגבי הבדלים באיכות התמונה בין מזרימי מדיה שונים. התשובה היא שההבדלים העיקריים הם ביכולת לעשות Scaling כשהתכנים אינם איכותיים וגם בזה ההבדלים כבר אינם שמים וארץ כפי שהיו לפני חצי עשור. ב-HD האיכות סבירה ומרבית התכנים ב-SD נראים די דומים למכשירים אחרים. 

בתכנים המקוונים – איכות התמונה נעה מבינוני (לרוב תכנים מקוונים בפורמט SDTV ובקצבי נתונים נמוכים במיוחד) ועד לאיכות מצויינת (תכני HD בערוצים יעודיים).

 

בתחום הפורמטים, הפורמטים החשובים ביותר הם כמובן MKV ו-DIVX ושניהם עבדו לי כשורה. היו עדיין בעיות עם קפיצות (Trickplay) שקפצו מהר או לאט מדי במקומות שונים.המכשיר מסוגל גם לנגן כתוביות מ-MKV ולפענח מספר פורמטים נוספים (כגון ISO של DVD ושל בלוריי פתוח) וכן תומך בפורמט קבצי M2TS לא מוצפנים (כגון אלה שנשמרו ממצלמת ה-HD שרכשתם אולי לאחרונה).גם כאשר התכנים בעלי רוחב סרט גבוה, המכשיר מתמודד יפה איתם, פרט לסרט Sin City שסבל מגמגום מעת לעת.

המכשיר הפתיע עם המרה של תכנים בפורמטי אודיו מתקדמים (בעיקר DTS-HD) ל-PCM, אך עדיין יש בעיה עם פורמטים מתקדמים של דולבי דיגיטל (כגון dolby+ ו- Dolby TrueHD). פורמטים כמו FAT בדיסקים חיצוניים עובדים (גם NTFS, אך הביצועים עדיין לא להיט)

 

המכשיר גם כולל אפשרות מתקדמת להתאמת הפריימים של התצוגה למקור (Auto Frame Rate), אודיו HD, אפשרויות ל-Test Patterns כולל כאלה לחיפוש פיקסלים תקולים. כאשר מנגנים סרט בלוריי ניתן לבחור באופציה של Browse ואז לבחור את ה-playlist מעוניינים בו. כך בסרטים כגון Avatar, לא חייבים לצפות בגרסאת הבמאי (אם לא בוחרים בכך בכוונה)…

קשה עדיין לאפיין את כל הבעיות, בעיקר בגלל העובדה שמדובר על גירסאת תוכנה ראשונית וקשה כרגע לשפוט את היציבות. כמו כל מזרימדיה, סביר מאוד להניח שיהיו קשיים בהתחלה ולכן כמו תמיד צריך לראות האם אנו מאמינים שהתקלות יפתרו (על ידי הכרות עם החברה ועם החומרה). החומרה מסוגלת לפענח ביעילות כמעט כל דבר והחברה רצינית ביותר לגבי ייצוב והמשך פיתוח המערכת. לכן אני ממחנה המאמינים במוצר הסופי שיהיה מוצלח.

מה לא עובד כשורה? קבצים עם קבצי נתונים גבוהים מדי עדיין מגמגמים. הגענו ל-70Mbps בבדיקת קבצי MKV המקודדים בפורמט H264. קבצי M2TS עם קידוד זהה הגיעו רק ל-50Mbps, כך שיש כאן עוד מקום לשיפור.

בעיות נוספות היו ב-Trickplay ומעבר מסורבל בין ערוצי אודיו ותרגומים . ב-24FPS אני רואה פה ושם גליצ´ים, ככל הנראה יש צורך במצב AUTO שאינו כולל את 24FPS (כמעט בכל המכשירים שתומכים ב-24FPS יש בעיות שכאלה).

כאמור, יש עוד הרבה עבודה לחברה בתחומים הללו, אבל צריך לזכור שכל מכשיר שיוצא כיום לשוק הוא מוגדר כ-BETA ולא הוא יתעכב עד אין סוף ולכן אנחנו רואים אי יציבות בתחילת החיים של כמעט כל מכשיר שיוצא לשוק.

למרות שהוא אינו כולל דיסק קשיח, יש ל-BOXEE BOX מאוורר אשר פועל על דעת עצמו ויכול מדי פעם לפצוח בזמרה ובריקודים מעט רעשניים. עבורי, שאני רגיש במיוחד לרעשי זמזום בעת צפיה בתכנים בשעות הקטנות של הלילה, זה מעט מציק (ממרחק של כ-2 מטר ניתן לשמוע זאת כאשר המכשיר פועל). נקווה שבעתיד ניתן יהיה לשלוט דרך התפריטים במאוורר. החלק המפתיע הוא שהמאוורר פועל גם כאשר המכשיר לא ממש חם (בוודאי שלא כמו מכשירים עם דיסק קשיח מובנה).

מוזיקה, אפליקציות ותמונות

 

BOXEE מגיע עם 140 אפליקציות אשר מהוות יותר שער לתכנים ברשת. האפליקציות מגוונות מאוד ויכולות לכלול ערוץ תוכן מלא, או לאפשר תכונות נוספות. דוגמא אחת לכך היא שבתום צפיה בקטעים מ- Funny or die ניתן לבחור אם הקטע היה מצחיק או שצריך להרוג אותו…

מספר האפליקציות כולל עשרות אפליקציות שלא את כולן כמובן בדקתי. לכל ערוץ תוכן יש בעצם אופי משלו כך שניתן לדמיין שכמעט כל מי שמספק תוכן מקוון כיום ברשת, יוכל בקלות רבה למדי ליצור גירסא מקומית של האתרים הללו (יש המון גופים כאלה בישראל, כולל Nana10, מאקו, רשת, חדשות 2, יס, הוט, Walla ובמידה רבה גם ynet ואתרי משנה נוספים).


המוזיקה מ-LAST.FM ממשיכה להתנגן ברקע – אפשר לראות זאת באיזור העליון של הכותרות


ניגון מוזיקה נעשה כאשר יש שומר מסך חי ותלת מימדי – נפלאות OPEN GL בפעולה

הקלות הזו תאפשר גם לספקי תוכן פרמיום (כיום BOXEE מאפשרת לכמה כאלה לעבור דרכה) לאפשר רישום כלשהו וזיהוי דרך המערכת של BOXEE אשר תאפשר בתשלום חודשי קבוע לקבל תכנים יחודיים. בשיטה זו מדובר על קופסא שיכולה בקלות להפוך לממיר אינטרנטי ולאפשר לספקי תוכן להגיע במישרין לצרכן הסופי.

אפליקציות לאו דווקא חייבות להיות בעלות תכני וידאו. LAST.FM (בארה"ב גם PANDORA) מציג כיצד בקלות ניתן להתחבר לשירות, לבחור ערוץ מוזיקלי לתכנים ללא כל תשלום. מקלידים שם של להקה, ונוצרת לכם רשימת האזנה אוטומטית, סוג של תחנת מוזיקה אינטרנטית איכותית באופן מפתיע

אגב, כל עוד אתם מחוברים למוזיקה, ניתן למשל לשמוע אותה מתנגנת ברקע תוך כדי המשך הדפדוף בתכנים, כך שאפשר להציג מצגת של תמונות, או לחפש תכנים מעניינים יותר כאשר LAST.FM או המוזיקה שלכם מהבית מתנגנת לה ברקע.

פורנו

ה-KILLER APP ככל הניראה של המכשיר הוא היכולת שלו להגיע לכל אתר, להציג את הוידאו החי שעובד דרך FLASH ולעשות עליו זום. הדפדפן של BOXEE משתפר בכל תת גרסא, אך יתכן מאוד שהפורנו הוא אפליקציית הפלא של המכשיר הזה.

מתברר שאתרים מהסוג שככל הנראה רבים צופים בהם, עובדים כמעט ללא רבב עם המכשיר. לאתר youporn יש אפילו אפליקציה יעודית משלו במכשיר…

ריכוז הבעיות

במהלך הבדיקות מצאנו מספר בעיות,להלן הריכוז שלהן:

  • פיענוח H264 עדיין עושה בעיות. הגענו עם החומרה והרשת שיש לנו כאן, לנגן תכנים ב-70Mbps כשורה עבור פורמט MKV. פורמט M2TS עדיין דורש אופטימיזציה כלשהי.
  • סרטי DVD נתמכים אך הניווט בהם אינו תקין לחלוטין.
  • חלק מסרטי בלוריי גמגמו במהלך הניגון (למשל Sin City).
  • פורמט DTS HD MASTER עובד כשורה וכך גם PCM.
  • פיענוח של פורמטים מתקדמים בדולבי בעייתיים עדיין.
  • ביצועי המכשיר ב-USB כרגע אינם מזהירים, הם משמעותית פחות חזקים מהרשת (כולל גם רשת N).
  • אין עדיין ממשק בעברית
  • התאמת פריימים למקור מעט בעייתי עם 24FPS
  • קבצי MKV שיש להם תרגום מובנה בעברית מציגים את העברית הפוך.
  • DLNA יגיע רק בגרסאת תוכנה עתידית

סיכום


אבא, זה שוקע לתוך הרצפה!

אין ספק, מדובר כאן בהתחלה של מהפכת התוכן החדשה. המהפכה היא כזו שמאפשרת לנו לצרוך את כל התוכן שלנו מהרשת ישר לסלון ללא צורך בשום מתווכים או תשלומים. זו מהפכה דומה לזו של המעבר לטלויזיה מסחרית שעליה לא משלמים ומקבלים את התוכן בתמורה לצפיה בפרסומות.

אנחנו עדיין לא מוכנים למהפכה הזו בעולם ובפרט בישראל. הסיבה לכך היא שערוצי התקשורת העולמית עדיין עמוסים מדי בשביל להעביר משהו שאינו ספאם על ויאגרה (לזה דווקא מתברר שיש המון רוחב סרט, אגב) וספקי התוכן עדיין מגבילים אותנו גאוגרפית ואפילו לפי ספקי תוכן (FOX ו-CABLE VISION למשל). בשביל שהמהפכה תמשיך, ערוצי התקשורת העולמיים יצרכו שדרוג משמעותי ויצרני ומפיצי התוכן יצרכו לשנות גישה ולפתוח את השער לכל העולם. כל הרשתות הגדולות (כולל פוקס) חוסמות כיום את GoogleTV מהשירותים שלהם.

לעומתם, Boxee הכריזו אמש על שיתוף פעולה עם HULU, כולל אפליקציית Hulu+, שירות הסרטים VUDU ואפילו Netflix מגיע למכשיר, כך שהם במצב טוב בהרבה מגוגל בהסכמים! לא יודע לגביכם, אבל בתור חובב טלויזיה מושבע, זה זמן מאוד מעניין לחיות בו ולראות כיצד הכל משתנה אל מול עיניך.

המכשיר הזה הוא אחד משני סימנים של שינוי מהותי בתעשיה העולמית. למכשיר זה צפוי עתיד גדול לדעתי ובעולם הרחב הוא יהיה להיט לא קטן. יש סיכוי שהוא יהיה "האייפון" של תחום הזרמת המדיה, ביחד עם Google TV ו-Apple TV. אין ספק שיש כאן עוד לא מעט עבודה מצד BOXEE מצד אחד ו-D-Link מצד שני בכדי לייצב את התוכנה ולהביא אותה לרמה של מזרימי המדיה שהתרגלנו אליהם בשנתיים האחרונות. אם וכאשר יצלח הדבר בידם (ולהערכתי זה בהחלט יקרה בשבועות והחודשים הקרובים), הרבה מאוד חברות יצטרכו לחשוב מחדש על המודל העסקי שלהם.

כאמור, המכשיר עדיין אינו מושלם, יש עדיין בעיות יציבות ולא מעט בעיות תוכנה (גמגום ב-HD AUDIO ובתכנים עם קצבי נתונים גבוהים, Trickplay שדורש מעט משחק ועוד. מעניין לראות את ההתקדמות בתחום זה עם הגרסאות הבאות של התוכנה.

להמשך הדיון ב-BOXEE BOX by D-Link

תודה לחברת BOXEE ולחברת D-LINK על השאלת המכשיר לצורך הבדיקה
Boxee Box by D-Link

Boxee Box – English review

We´ve been following BOXEE for the last few years. The company started the social streaming revolution by using open source code and extending it to the PC and Mac-mini. The fact that they were able to easily stream and display content that was originally intended by the studios to only be displayed on the desktop, definitey reduced their popularity within the studio management community, but they did become extremely popular with many HTPC fans.

Today, we´re seeing essentially the true revolution, the BOXEE BOX – the first (in what may be a long line of products) social media streamer. The BOXEE BOX is a strange splicing between Home Theater PCs (e.g., Windows media center) and Network Media Players (streamers like popcorn hour).

The original code for BOXEE stems from the XBMC open source community and has forked of that platform. BOXEE is still open and is has been completely spun off (meaning some portions are common with XBMC, but those portions are currently quite small). BOXEE attempts to provide an intuitive and useful media interface, mostly for the Mac community who did not have the same range of media options as Windows PCs.

Most recently, BOXEE revealed that the BOXEE BOX actually uses a powerful CE4100 chipset by Intel, the very same that is going to be used in GoogleTV. 

These two products share quite a lot (both software and hardware). Both utilize the Apple WebKit browser as a core component of their strategy. BOXEE for the PC/Mac used Mozilla browser and the switch to WebKit has been instrumental in bringing the unit as far as it has.

 

Although they have a lot in common, the strategy and markets of the BOXEE BOX and GoogleTV are quite different. GoogleTV is currently offered as either an add-on box (Revue) by Logitech or inside select Sony TVs.  It overlays a browser based interface on top of an HDMI signal, thus allowing data and information, as well as browsing to be done on top of your normal TV Viewing. This requires both a passthrough magic (due to HDCP encryption limitations) and IR blasting or CEC signaling to allow the GoogleTV to operate the Set Top BOX that sits behind it. The difference in cost is also quite dramatic, the GoogleTV/Logitech Revue costs $299 on Amazon, whereas BOXEE BOX is listed for $199.

BOXEE does away with "linear TV" (=live) completely. That means that it will be people´s 2nd Set Top BOX, or they may decide to ditch their cable provider and just use the BOXEE BOX. Instead of live TV and a PVR, you get access to all those free goodies that the US provides, you lucky dogs, you…

This is why the BOXEE box does not have a place to put a harddrive (although if you feel like using one, you can hook one up using the USB2 connectors). Linear TV out, in with the new.

Almost all my favorite shows are now accessible for free, online, provided you live within the US. In many cases the content is available, on an ad-supported basis, a few days after the original air date, or even simultaneously as they play OTA or through cable.

In the past, most of this content was simply unavailable unless you were on a PC or a Mac. The content allowed content providers to interact with users and get them up to speed on shows that may lose followers due to having missed an episode here or there. This is particularly important with serial shows (e.g., Lost) where missing an episode could really cause you to get "lost" in the story arc. Later on, Hulu and most other online content providers started making a pretty buck on these ad supported sites, so much so that providers like "Comedy Central" went from being a content supplier to Hulu to their own, quite popular site.

The move to the living room really hit those providers where they live – they were always convinced that this would not hurt their cable and OTA advertising business, but when Media Center PCs started, they were unique enough so that they were not a concern. Media streamers did not have the capabilities to play back the content.

However, the BOXEE BOX is a different kind of animal. It has a full blown browser experience and Flash 10.1, including hardware acceleration. It plays the content full screen without the provider being able to tell the difference between their player and any other – simply because there is no difference…

As someone said a while back, "content wants to be free" and BOXEE BOX didn´t let the dog out of the yard, the gate was open already, they just showed it the way out.


a very early test version running BOXEE from around 18 months ago

The journey to this point was far from easy. BOXEE started with NVIDIA TEGRA as their target architecture. However, like NVIDIA´s other partners, the flaws and problems in this platform became more and more obvious. Tegra 2 took too long and BOXEE has moved on to the Intel CE4100 architecture, which GoogleTV shares.

BOXEE (US company with R&D offices in Israel) makes the software and D-LINK (Taiwan) produces the hardware and handles distribution, a partnerships that leverages the strengths of each company.

The hardware seems fairly strong, allowing much of the content to be hardware accelerated, but the CPU in itself is strong enough to do much of the work itself when the hardware acceleration is limited somehow (E.g., new formats). Our unit was able to decode H264 content in an MKV container running at 70Mbps (but 75Mbps stalled). M2TS measurements with the same content still needs optimization, as it stuttered at rates higher than 50Mbps. Bluray content only had problems where the movie peaked at more than 50Mbps frequently enough (E.g., Sin City).

Whereas the BOXEE experience on the Mac or PC was a more "geek-oriented" platform that was intended for one individual to sit in front of to some degree, the BOXEE BOX shifts this mindset and moves towards a more family oriented friendly UI. 

Our unboxing of the sample unit we received:

The BOXEE BOX


my son holding a blinking contest with the BOXEE logo

The BOXEE BOX is just as pretty and asymetrical as it was when it was announced. It looks like a proper box that has melted into the shelf holding it. The shape means it has to be the top most box on your media player shelf. Not a big problem as this is a pretty small box.

The box will draw looks and is a dramatic departure from every other rectangular shaped box that´s out there. In my opinion it even beats the AppleTV tiny aluminum squarcle shape.

The top holds an on-off button, the front is black and shiny and requires anti static spray every once in a while to enable it to retain its shine instead of collecting finger prints or dust.  The BOXEE logo is backlit in green and can change colors (e.g., firmware up dates cause it to turn orange and red), and when a movie plays it will dim down.


Oh, it also has an SD card slot

The back is pretty small and has an ethernet port (10/100Mbps only), 2 USB connections, analog and digital audio out and an HDMI port and a tiny power jack. Google and Apple were smart to ditch some of these connections, but they don´t really hurt. The SD card slot lets you plug in your home movies without doing much. Just pop the card out of your still camera or your HD camera (USB can also be used) and you´re all set. The unit has an internal WIFI (802.11N) receiver.

The BOXEE software tries to reduce your reliance on knowing where your content is actually coming from. What do you really care if the content is coming from provider X or channel Y (or… a large NAS drive holding some of your content). The point is that BOXEE will index the content and let you watch it regardless of its physical location.

US providers such as HULU simply hold incredible amounts of content. Looking at the list of shows on my favorite lists, very few of them are completely unsupported, some are a season or a few episodes behind, but if I were to consider unplugging from a cable provider, the box will return its cost back in a couple of months, a real no brainer…

Of course, there are a few caveats. Picture quality of streamed content is not as good as it is on cable or satellite. HDTV content typically streams at between 6-10Mbps, whereas streamed HD content is sometimes streamed at 30% of that. In addition, most free content is ad supported and there is either minimal trickplay or non at all (particularly around the ads).

The BOXEE BOX is slated to be released right about now, making it quite an oddly shaped stocking stuffer…

The remote

 

The death of Pronto remotes weighs heavy on our hears, but there is still tons of room for innovation in this space. Smarter remotes have been getting more popular of late but nothing really comes close to this unique design.

The same of the remote is the typical candybar with two symmetrical buttons (menu and play/pause) above and below a standard D-PAD controller. The D-PAD side of the remote has the BOXEE logo on the bottom, and is in shiny black like the left front plate side of the unit itself.

The back of the remote holds a full QWERTY keyboard, in use particularly in searches, logins and other authentication procedures (or even when specifying where your shared directories are on the network). The remote is the first I actually feel comfortable using in the living room. HTPC keyboards (maybe except the Logitech DeNovo) are really annoying and if I had wanted to use a keyboard, I probably would have used the laptop it came attached to..

Normal operation is done with the D-PAD whereas configuration and searches use the other side of the remote. The keys feel crispy and fun, they have enough distance acournd them to avoid mistyping. The remote uses RF to contact the unit (i.e., not something you can learn with the Logitech Harmony, unless you plan to put in an IR to USB connection).

The right/left arrows operate as trickplay buttons. For more advanced functions you press the OK button and navigate to screen aspect ratio, audio lipsync, audio track, subtitle properties and other features. Access is a bit cumbersome, i would have loved to see more shortcut keys on the QWERTY side of the remote be used here.

The back of the remote is matte like the second side of the BOXEE. It is quite comfortable to hold and when holding it from the sides, you don´t often hit the buttons on the shiny side – a lot of thought has obviously been put into this design. the keys are very clicky, with lots of space around the buttons to avoid mistyping. If this was a cellular keyboard, it would be among the best ones out there. However, the spacebar feels a bit strange and often feels as if you clicked on it twice by mistake.

My biggest gripe with the keyboard is the lack of backlight or phosphor on the keys. Too hard to use at night.

Note that the remote is RF based (2.4Ghz), so learning remotes such as the logitech harmony will simply not be able to work with it, unless the unit is fitted with an optional IR adapter. A watch battery is in use and not your typical AAA battery.

Setup

The BOXEE BOX is pretty easy to set up. You connect it to your Ethernet port (10/100Mbps only), the power and HDMI connections. If you would prefer wireless network, you´ll need to set that up first. The unit is virtually useless without the Internet, of course.

Once the network is set up, you can log into your BOXEE account or create a new one.

 

The main setup screen:

 

Anyone that has set up an iPad or a computer before will easily figure this stuff out.the only really important things here are the screen display parameters. Almost everyone wil probably want to use 1080P.

It´s cool to see that BOXEE has not neglected the enthusiast crowd – the critical features such as auto frame rate (matching the output frame rate to that of the source content ensures that there is minimal judder), TEST PATTERN (for display optimization), overscan setup (ensuring that scaling is not being activated when it is not necessary) and bad pixel detection.

Please do not use that last feature if you don´t think you can handle the truth…

Online content

 

One clear advantage of the BOXEE BOX is how it handles content and how it makes it hard to distinguish where content is actually coming from. The main points of interest in the unit are:

  • Shows
  • Movies
  • Searching
  • Apps

When selecting or reviewing shows, you can just flip between popular shows (worldwide or in your house), sort by how recent the content is, by channels, by favorites, Generes or simply by browsin through. If you go through the shows menu, that means you really don´t care where the content comes from, so BOXEE BOX will show you content available via streaming off the internet exactly in the same way as local content that it had found on your computer or network storage device.

Content on your network has to be indexed, both for synopsis, episodes, show names and thumbnails. You will need to configure the location of the various files on the network and specify if they contain music, shows, movies and/or photos.

Indexing is done periodically while the unit is idle, mostly at night, which means that if you just put in a new file on the network, it might take a while before it shows up organically. The user can trigger a rescan using the radar icon, but this concept is something that can cause hiccups when people first start using the box.

If you need to access content directly, you can access everything via the files menu, that lets you access all network resources without having to configure anything. If you feel the unit missed something or mislabled it, you can either change it while playing or browse the "unidetified" virtual file folder.

This is a neat method, but the background processing without any indication what the unit is doing at any given time, has the potential of frustrating users that can´t figure out why a movie they just put on the network is not showing up on the lists..

The UI  is simple and easy to learn. The remote is wonderful and the search bar is an idea borrowed from Google TV that is a good idea. Keyword search or genere/channel browsing is quite intuitive.

If you rmemeber that content is specific per user account (i.e., different for each member of the family), this is a really powerful concept.

When you pick content (movie, show, etc.) the BOX will find where that content is available. In most cases, one or two options will be shown (e.g., two onlne sites, or a local site and an online one). This particular episode of Fringe was actually available form 4 different locations, 3 of which were online.

However, if you´re not located between the south Canadian and North Mexican borders, the number of useful online services drops dramatically. All the major US networks simply block foreign IPs, and in some cases even within the US (Fox/Cablevision come to mind).

For US customers, the amount of free online ad-supported mainstream prime content is mind bogglingly huge.

 

How does it all work when these sites were never optimized for BOXEE? The unit figures out what page the content is located on, opens a full "Chrome-ish" browser. Flash video plays and you can zoom on the content. Very elegant solution for online content and one that can still be improved with updates. I suppose that when content sites understand how there is no longer anything distinguishing between a computer browser and a device like this, I hope they embrace the technology instead of swimming against the tide.

The unit is able to load subtitles automatically both for local content and even online content. The limitations that the providers exert on their content applies here too. If you can´t skip over commercials on your PC browser, you will not be able to do that here neither.

Some content requires signing up via the BOXEE website (e.g., MUBI). Content providers can provide prime VOD content by having a clear identification for the user, which lets them do micro payments. Theoretically, this can also be done even directly with the user (e.g., a local company can offer pay per view content for their customers).

The missing Netflix icon is the only big glaring omission. Given the players and the history behind Netflix, I would expect an announcement quite soon. BTW, facebook and twitter can be linked to BOXEE accounts, which makes sharing universal and simple between friends. This applies between PC, Mac and BOXEE BOX units too. This sharing can really be improved upon (e.g., resuming a video at a certain place, sharing a particular segment, etc.).

Families are diverse

When there are a few people viewing content, you really don't want everything to show up for everyone. You can switch between user profiles (it can remember or not remember your password). If you switch boxes, or rooms, your favorite shows will move with you! It won't remember where you stopped a particular episode and resume, but this is a feature I would like to see in future versions.

Social and browsing

 

Google TV is the closest living relative to BOXEE BOX, while Apple TV represents a very different business model. This makes it nothing more than an Over The Top (OTT) set top box, kind of like a new type of PPV client. Roku and Amazon/Netflix supporting players are pretty much the same deal.

Whereas BB and GTV (my new nicknames for these products) are intended to use ad rich content and captilize on free premium content.

 

The social aspect of the living room is often misleading. Many devices now provide a rich social experience – displays with facebook integration are great if you´re a bachelor, maybe not even then. 

i´m thinking about how comfortable I would feel if my daughter put up her facebook page while we´re watching a movie. That would be great fun for everyone… I can imagine how much fun my wife would have if my tech-rich RSS feeds popped up in a window while we´re watching Dexter. Each person has their own social circle and content we´re interested in.

None of that belongs on a common display, that´s why each of us has social devices (i.e., phones, laptops) that are strictly used by us and us alone.

The BOXEE BOX solution to social is sharing and receiving shared content. Any more than that and I would have a problem. This is the right solution, not too much, not too little.

Do we have enough bandwidth?

If we look at the extent of content flying around, there´s definitely a problem brewing on the horizon – everyone gets their own content at their own time. Cable and satellite companies multicast, but this type of content is singlecast.

Nationally, bandwidths are increasing and so far companies have done a pretty good job at meeting customer demand. The question is whether the international lines are wide enough to carry the load.

Most content is easily available in the US. Outside the US most people get a screen pretty much like this one. Blocking this content from the internet obviously lets the companies keep selling the good stuff to local broadcasters all over the world at premium prices. But pirate content is taking over, and if they do not wise up soon, no one will need their sites to get their content…

The content that I did test (from outside the US) is defintely worthwhile. I enjoyed "between two ferns" (Funny or die) immensly. Revision3 content is also great, I am a big fan, and the Engadget podcast in HD looks great. Streaming started really quickly, and the quality was definitely worth watching.

Locate content

The box seems pretty good at identifying what it is that people like. Popular series are pretty close to my personal favorites and my friends' shared content.

 

Genere and content filters are pretty good, I was able to pin down my favorites pretty quickly.

 

But browsing directly on the local network is foolproof and requires no waiting. This works effectively when we´re talking about items that were just added to the network, before the box had time to bag and tag em.

The final alternative is simply using search, using the search bar at the top. This proves quite useful when searching using the keyboard and I would think that Google TV wouldn´t work much different in that respect.

 

So, now we can just type in the name of a show or movie you like and figure out where it´s located. The only big things that are missing here are the Amazon and Netflix apps. VUDU works now, with Hulu+ (!!) and Netflix (!!!) announced and forthcoming.


select Funny or Die

Apps are like webapps for your iPhone. They are custom versions f each content owner´s website, include a custom look and feel and a TV oriented (D-PAD supported) UI. Some apps show video, photos and some music. Many are very specific and the selection is pretty similar to what we have seen in some high end displays.

Picture quality varies dramatically depending on provider.

Found a flash based site that´s not directly supported? Type the address in the search bar (it uses Bing, BTW) and you are there. It´s very cool and video plays just fine even on sites that were not officially supported by BOXEE.

Picture quality, file formats.

Itboggles my mind when people compare picture quality of the same content on different streamers. It´s kind of like comparing HDMI cables – if they work, they all work kind of the same. The main differences can be found in performance, ease of use. In SD there are minor differences due to how content is scaled up, but who watches DIVX content anymore?!

Online content highly varies depending on the source, usually between horrific quality to mid-high quality. The better the service, the more commercials you usually have to wade through. Free streamed HD content is surprisingly good looking, though!

 

Format wise, the most important formats are MKV and DIVX. Both work fine. Most content (typical MKV reach 20-25Mbps at most) worked fine, including 1080P content. However, trickplay does not always work ideally, but it works. embedded subtitles even work on MKV and m2ts files.

DVD ISO files have issues, which BOXEE seems to be working on. Bluray ISO files and bluray structures suprisingly worked and get indexed, but high bit rates did cause the unit to stutter. It seems that the unit is still not optimized for this content and more work is needed here.

DTS HD MASTER audio works great, but Dolby TrueHD is currently converted to PCM instead of bitstreamed.

 

There are still stability issues, not surprising when it comes to such an early version of the software. In today´s fast pace world, no fully stabile software can be released with the product – as it will delay product release.

The are a few other neat points that appeal to the enthusiast in me, auto frame rate (match frame to video source) minimizes judder, test patterns, overscan reduction and bad pixel test pattern.


I would recommend to first ensure that the display is not overscan rather than adjusting it on the unit

There's still work for BOXEE to finish up, in User Interface, stability and file formats. DLNA has been scheduled for a release in the next few weeks. Their work is cut out for them, but this is just the start and the platform they picked and the team seems promising. I for one am really anxious to see where they take this product next. This is all part of the reason why this doesn´t really count as a proper review, but only a first look.

The unit contains a tiny fan, although there is no disk drive in the unit. The fan kicks in when it gets hot. From a short distance, the fan is somewhat audible. I really wish there was more control over the fan via menus.

Music, apps and photos

 

BOXEE offers about 140 apps in its repository. These are essentially similar to web-apps than real applications. Apps offer content in their own UI look and feel. I can see how the combination of Flash and a browser can create innumerable opportunities and applications that we have yet to discover. Games, in-home streaming and interactions with iPhones and iPads are likely forthcoming.

Some of the apps are really useful and high quality. My favorites include Funny or die, where the user can pick a "funny" or "die" rating for each clip.

The fact that VUDI and Hulu are supported (signed and delivered), Netflix and Hulu+ forthcoming – brings Boxee two steps above GoogleTV that is currently blocked by all major networks!

One such example is the fact that Last.fm runs in the background. You can see in the next screenshot that the status bar shows what's playing while the user can continue to browse through other content on the unit!


Multi tasking!


audio playback

Given the ease in which premium content providers can use a signup system or connect a BOXEE user ID to their network offering will really ease their way into the box. The BOXEE BOX can easily become a premium set top box in the way that AppleTV and Roku boxes appear to be headed.

Apps don't have to be video, content can be audio (Last.FM and Pandora prove that), images (Flickr, picasa), news, and even flash games.

The Internet is for pr0n

One killer app that Google and Apple are shying away from is porn. Most sites dealing with that type of content are Flash video based. These are usually not ad based content sites, but the fact that BOXEE supports that type of content, and even comes with a YouPorn App, shows how quickly content like that can be played.

This is really one way to show how the fact that customers want content quickly, and want to stream it, really comes into play.

Summary

BOXEE is an interesting wildcard in ten-ton gorrila fight: competitors such as AppleTV and GoogleTV, not to mention Microsoft Media Center. However, BOXEE has the open source community behind it, and it is far more open and unique than any of the others in this arena.

Much of the success of Netflix today can be attributed to how they started out, supplying their client to anyone who had hardware that could decode their content. The BOXEE box, should it succeed, is the first sign of things to come and one of the signs of the looming linear TV apocalypse..

The unit is far from perfect. This is a 1.0 release at best and as we have seen with Windows and Mac BOXEE software iterations, updates are soon to come. The hardware seems strong enough and the backers of this box (D-Link and Intel) are serious. The demands on Amazon for the box have been astounding and these are all very promising signs.

I was surprised not to see an Amazon app (considering Amazon has exclusivity on the product right now), but Hulu+, VUDU and Netflix does give Boxee a leg up on GoogleTV, which has all major networks blocking it right now. Considering Amazon has dibs on selling the unit I was surprised not to see an amazon icon, though!

This is a unique box, both in design and implementation. I am seriously anxious to see how things move on from this point forward.


7:00
  /  
11.11.2010
  
מאת: עפר לאור

1